Шутки, особенно саркастические, — это способ говорить о неприятных вещах, оставаясь в рамках приличия.

Если в ответ на глупый поступок с серьёзным лицом сказать человеку, что он идиот — прослывёшь грубияном. А вот если выразить аналогичный по смыслу комментарий в шутке — тебя назовут остряком. Таким образом ты даёшь понять, что заметил оплошность, но всё в порядке, ты не стал хуже думать об этом человеке.

UPD 31.05.15: об этом говорил Фрейд в «Остроумие и его отношение к бессознательному». Фрейд правильно подмечает, что в современном обществе «непосредственная критика или агрессивность затруднена для человека и возможна только окольным путем». Комизм, добрый и незлобивый, считается самой мягкой формой юмора, фактически это оборонительная позиция против стрессовых факторов. Смех помогает минимизировать страх перед родителями, властями, опасностью. Однако смех может использоваться не только для защиты, но и для нападения. Стеб, издевательство, сарказм, сатира — суть социально допустимая сублимация агрессии. Смеховое унижение может составлять важную часть иерархии в группе, например, в школьном классе, в армии, в офисе. Особняком стоит скабрезный юмор, являющийся символическим сексуальным обнажением.